Sri Lanka ziet de luchthaven van Colombo als de gateway voor Australie en het Verre Oosten en Amsterdam als hub voor Europa. Air Lanka heeft op het vliegveld van Colombo een efficient werkend afhandelingssysteem opgebouwd om zodoende de hubfunctie te realiseren. Het overslaan van transferlading kan binnen twee uur worden gerealiseerd. Aangezien er in Amsterdam op dat gebied helemaal geen problemen zijn, wil Air Lanka aan die kant van de luchtlijn meer service gaan bieden. Daar moet de truckdienst voor zorgen want, zegt Benelux-manager A. M. Hens, ,,Het ladingaanbod en de vervoersmogelijkheden van luchtvracht groeien sneller dan ons passagiersaanbod”.

Air Lanka (26 bestemmingen vanuit Colombo, waarvan gemiddeld twaalf diensten per week op Europa) ziet namelijk met lede ogen toe hoe het passagiersaanbod stagneert door onder meer het etnisch conflict in Sri Lanka. De maatschappij moet het op het gebied van het passagiersvervoer namelijk vooral hebben van toerisme. Bovendien is dat aanbod buiten de gebruikelijke seizoenen niet groot. Hens: ,,Toch vliegen wij drie keer in de week van Amsterdam naar Colombo”. Hij betreurt het dat op dit moment zo weinig passagiers van ‘zijn’ Airbus A340-stoelen gebruik maken. Hierdoor blijven de passage-inkomsten van de maatschappij iets achter. Aan de andere kant is hij juist blij met de Airbus op de route Colombo- Amsterdam want daardoor kan hij ‘eindelijk’ zijn luchtvrachtaanbod goed kwijt.

Vracht

Zo moeilijk als het af en toe is de toestellen vol te krijgen met passagiers, zo gemakkelijk gaat dat met luchtvracht. ,,Bij nagenoeg iedere vlucht is het laadruim van de Airbus propvol”, weet de sales manager Cargo van Air Lanka, Ed Louwerens. Hij is vooral tevreden over het besluit van de hoofddirectie van de maatschappij om voortaan permanent een wide body in te zetten op de route. ,,Vroeger wisten we pas daags tevoren welk vliegtuigtype we in Amsterdam konden verwachten.” De ene keer was dat een grote, de andere keer een kleine Lockheed Tristar. ,,Maar dat wist je te laat, dus kon je van tevoren niet tegen je klanten zeggen hoeveel lading je zou kunnen vervoeren.”

Juist die onwetendheid over het vliegtuigtype ’tot het laatste moment’ maakte de positie van Air Lanka als luchtvrachtcarrier onzeker. In feite was de maatschappij daardoor voor velen – ondanks ook toen een fors ladingaanbod – onvoldoende inzetbaar. ,,We kregen wel veel lading te verwerken”, herinnert Louwerens zich. Er werd vooral veel vers rundvlees uit Nederland naar de Arabische Golf vervoerd. Maar toen dat ophield (de Golfstaten importeerden voortaan vlees uit Australie), was het weer hommeles met de vliegtuigtypes.

Tot voor ongeveer een jaar geleden. Toen besloot de directie in Colombo definitief een wide body Airbus A340 in te zetten op de non stop-lijn Amsterdam- Colombo. Met een vaste vrachtcapaciteit van 10 ton per vlucht kwamen er weer gouden tijden voor de cargomanager in zicht.

Aanbod

,,Het luchtvrachtaanbod voor Sri Lanka, India en het Verre Oosten groeit met de dag”, legt Louwerens uit. Vanuit Nederland vervoert hij vooral elektrische apparatuur en onderdelen via Colombo naar landen als Singapore, Hongkong, zuidelijk India en Japan, maar ook naar Australie en Nieuw-Zeeland. ,,Dat worden belangrijke bestemmingen.” Air Lanka heeft plannen om ook in de zomer van 1996 twee vluchten per week uit te voeren van Colombo naar Sydney en Melbourne.

Louwerens komt nog even terug op de kracht van de hubfunctie van Colombo. ,,Sri Lanka ligt centraal op de route naar het Indiase subcontinent en de landen daarachter, dus wat dat betreft is Colombo de ideale hub vanuit Europa”, meent hij. Manager Hens wijst in het verlengde daarvan op het belang van de Air Lanka-verbinding met de Malediven. Die eilandengroep is volledig afhankelijk van de import van voeding en gebruiksartikelen, die vrijwel allemaal worden ingevlogen vanuit Colombo. ,,Wij vliegen drie maal daags naar de Maladiven en zuid-India.”

Behalve huishoudelijke en klein industriele elektrische apparatuur vervoert de maatschappij ook veel scheepsonderdelen naar de regio. Weliswaar kent Colombo geen grote nieuwbouwscheepswerven maar wel een aantal onderhouds- en reparatiebedrijven. Nogal wat schepen komen naar de haven van Sri Lanka om reparaties aan bijvoorbeeld de communicatie-apparatuur te ondergaan of om de motoren van het laadgerei te laten herstellen. De onderdelen daarvoor worden niet in grote aantallen op het eiland in voorraad gehouden, mede doordat de diversiteit er in groot is en de onderhoudsbedrijven niet erg kapitaalkrachtig zijn. Ze bestellen dus liever een onderdeel in Europa (vooral in Nederland met zijn vele gespecialiseerde toeleveringsbedrijven in de scheepsbouw en scheepsreparatie) en laten dat dan binnen 24 uur invliegen. De klant betaalt de transportkosten en de werf heeft geen problemen met voorraadbeheer.

,,Verder vervoeren we veel perishables”, aldus Louwerens. Een belangrijk onderdeel daarvan vormen de plantenstekken. ,,Steeds meer kwekers sturen plantenstekken naar tropische en subtropische landen, waar ze de stekken laten opkweken tot volwassen planten. Dat gebeurt vrijwel zonder veel investeringen, terwijl die in Europa gigantisch zouden zijn geweest.” In Sri Lanka groeien de stekken in de open lucht, terwijl in Nederland kostbare kassencomplexen nodig zijn. ,,Zodra de planten volgroeid zijn, nemen wij ze weer mee naar Nederland waar ze via de bloemenveilingen worden verkocht.”

Louwerens ziet aan de groei van de luchtvracht dat er nog meer activiteiten in Sri Lanka worden ontplooid. ,,Er zijn daar de laatste tijd nogal wat diamantbedrijven gekomen.” Air Lanka vervoert dan ook in toenemende mate diamantsnij- en polijstmachines en materialen. Verder natuurlijk stoffen en garens voor de kledingindustrie. Zoals zoveel ontwikkelingslanden heeft ook Sri Lanka een bloeiende textielnijverheid. ,,Wij brengen de ‘fabrics’ van Amsterdam naar Colombo en nemen de daarmee vervaardigde kleding op de retourvlucht mee terug”, bevestigt de cargo- manager.

Trucking

Op de retourvluchten zit het laadruim van de Airbus dan ook net zo vol als op de heenreis. ,,Vooral met planten en textiel”, weet Louwerens. Die vrachttoename voor Europa is dan ook de reden voor het willen opzetten van het Europese trucknetwerk. ,,We willen de verladers in Sri lanka, India en het Verre Oosten de mogelijkheid bieden via Air Lanka alle bestemmingen in Europa aan te doen”, zegt Hens. Hij zegt met zijn onderhandelingen in een vergevorderd stadium te zijn, maar wil nog niet mededelen met welk luchtvrachttruckbedrijf hij in zee gaat. In ieder geval wil Hens vanaf 1996 het vervoerspotentieel van Air Lanka in Europa uitbreiden over de weg. Louwerens: ,,We rekenen er daarbij ook op dat we vracht kunnen genereren vanuit de andere Europese landen voor de lijn Amsterdam- Colombo.” Dan weet hij zeker dat hij op de drie vluchten van Amsterdam naar Colombo het laadruim gevuld houdt.

Aan de andere kant realiseert Louwerens zich de concurrentie op de route. ,,Wij zien natuurlijk ook het luchtvrachtvervoer met de KLM van en naar Colombo gaan.” De Nederlandse carrier neemt veel vracht mee die zijn oorsprong vindt in andere Europese landen en via het KLM-feedersysteem naar Schiphol wordt vervoerd. Toch lijkt die concurrentie Louwerens niet zo te deren. ,,We hebben, sinds we een jaar geleden met de Airbus op de route zijn gaan vliegen, bewezen dat we een stabiele factor zijn in de luchtvrachtsector.” Dat heeft vertrouwen gebracht bij de verladers en de expediteurs en Air Lanka daarmee lading bezorgd. Het fors gegroeide marktaandeel bewijst dat. Louwerens denkt dan ook dat het nu tijd wordt de goede naam en reputatie te stabiliseren en het marktaandeel verder uit te breiden. ,,Dat doen we door definitief met de wide body op deze route te blijven vliegen”, zegt Benelux-manager Hens. ,,Daarmee kunnen we onze klanten een constant capaciteitsaanbod doen. Ongeacht het passagiersaanbod.”

Samenwerking

De maatschappij heeft hard gewerkt aan het waarmaken van die belofte. Behalve met de in 1993 begonnen en nu afgeronde vlootvernieuwing, gebeurde dat ook door het aantal bestemmingen uit te breiden. Buiten de twee nieuwe stations in Australie worden in 1996 ook vestigingen geopend in Zuid- Afrika. ,,We gaan waarschijnlijk volgend jaar op Johannesburg vliegen en op Durban”, bevestigt Hens. Verder verwacht hij veel respons op de eerdergenoemde vlootvernieuwing. Air Lanka vliegt nu met twee Airbussen A320 en drie A340, twee Tristars 500 en twee Dash 100. Daarmee kan de maatschappij beter inspelen op het luchtvrachtaanbod naar de snel groeiende Aziatische regio’s dan voorheen. ,,En het lukt ons om tegen de concurrentie op te boksen”, zegt Louwerens.

Een belangrijk wapen in die strijd is ook de samenwerking met Cargolux. Air Lanka heeft het vrachtreserveringssysteem CHAMPS van Cargolux aangeschaft en boekt nu daarmee de vrachten in. Dat levert zowel tijdsbesparingen op in het afwikkelen van de procedures als een forse verbetering van de produktkwaliteit. ,,We kunnen nu van tevoren vastleggen op welke wijze we een bepaalde pallet het snelst op zijn bestemming krijgen en dat kunnen we de opdrachtgever voortaan ook garanderen”, aldus Louwerens. Daarmee heeft Air Lanka zich naar zijn mening onder de maatschappijen met de spreekwoordelijke produktbetrouwbaarheid geschaard. ,,Moesten we vroeger dus maar afwachten of we de aangeboden lading konden meenemen, nu kunnen we de opdrachtgever tot op het uur nauwkeurig mededelen wanneer zijn zending op de bestemming aankomt. Mits de vliegtuigen natuurlijk op tijd vliegen. Louwerens voegt daaraan toe dat Air Lanka zelf ook al lang niet meer behoort tot de categorie van eeuwige laatkomers.

,,Het vrachtaanbod naar de Aziatische landen en de landen in de regio India en Australie zal alleen maar verder groeien”, voorspellen Hens en Louwerens. En hoewel de Europese en Amerikaanse carriers zich ook op die toekomstige ontwikkelingen voorbereiden door samenwerkingsverbanden aan te gaan, maakt Air Lanka zich op om de hub-rol van Colombo gestalte te geven. ,,We hebben onze performance op vrijwel alle terreinen opgeschroefd naar gemiddeld 98 procent”, zegt Hens en dat moet de maatschappij een betere toekomst bezorgen.

JAN VAN DE NES

Air Lanka kan door de permanente inzet van de A340 op de route Amsterdam – Colombo meer capaciteit garanderen. (Foto: Dijkstra)

U las zojuist één van de gratis premium artikelen

Onbeperkt lezen? Sluit nu een abonnement af

Start abonnement