Maastricht Aachen Airport (MAA) kan zijn aanzienlijke vrachtambities definitief vergeten. Met het kabinetsbesluit om de aanleg van een oost-westbaan definitief stop te zetten en ruim tweehonderd miljoen gulden te besteden aan de infrastructuur rond het logistiek centrum Born, is de grondslag weggehaald voor een vrachtdraaischijf op de Limburgse luchthaven.

De plannenmakers hadden destijds gemikt op intercontinentale vrachtverkeer voor het midden van Europa. Met een nieuwe landingsbaan, een ideale geografische ligging en een goede vrachtafhandeling, waar MAA al jarenlang een patent op lijkt te hebben, zouden er goede kansen liggen voor de luchthaven om uit te groeien tot een internationaal vrachtknooppunt. Dat kunnen de Limburgse plannenmakers nu definitief afschrijven. Twintig jaar van discussies, rechtzaken en rapporten ten spijt. Waarschijnlijk zal het nabijgelegen Liège Airport goed garen spinnen bij de kabinetsbeslissing.

Wat de vrachtsector nog met Maastricht aanmoet zal nu hoofdzakelijk afhangen van de creativiteit van de Maastricht Handling Services MHS). Dat het vrachtvolume van MAA sinds het vertrek van Emery Worldwide en de Iluyshins steeds verder afkalft, is daarbij een veeg teken. Gisteren meldde de luchthaven dat het vrachtvervoer van het afgelopen jaar weer vijf procent is gedaald tot ongeveer 34.000 ton.

Er zal veel voor nodig zijn deze nieuwe tegenslag te boven te komen. Zeker nu ook vluchten in de ’randen van de nacht’ in het nieuwe scenario verboden worden. Het feit dat MHS nu ondanks de facilitaire beperkingen toch bloemenvluchten uit Afrika weet aan te trekken en Tarom zijn trans-Atlantische vrachtvluchten naar Maastricht heeft verlegd, mag eigenlijk wel een wonder heten. Dat doet toch nog hopen voor de toekomst van deze luchthaven, die van overleven een kunst heeft gemaakt.