Inzet van de marathon-beroepszaak was de vraag of de vrachtpiloten na de overname van Martinair in 2009 door KLM en de sanering van het vrachtbedrijf door de nieuwe eigenaar in 2014 nou wel of niet volledig in dienst waren van de KLM en daarmee dezelfde rechten hadden als hun blauwe collega’s binnen de luchtvaartgroep. Deze ‘overgang van onderneming’ bleek juridisch een hele kluif, terwijl veel Martinair-piloten werden ontslagen of gedwongen werden een nieuwe toekomst op te bouwen in het buitenland.

Voor de buitenstaander en goede waarnemer was het wel direct duidelijk. KLM, dat al 50% van de aandelen in de vracht- en vakantievervoerder bezat, kocht de resterende aandelen om de totale controle te krijgen bij de ‘tweede airline van Nederland’. En dat diende uiteindelijk maar een doel: een lastige concurrent op thuisbasis Schiphol uitschakelen. Zo werden door de nieuwe eigenaar de vakantievluchten van Martinair stopgezet en werd de succesvolle vrachtverkoop bij de KLM ondergebracht, wat leidde tot een vlucht van veel ervaren Martinair-verkopers naar buitenlandse airlines. Niet veel later werd de vrachtvloot meer dan gehalveerd en Martinair gereduceerd tot een kleine zogeheten ACMI-vervoerder, die met vier vrachtjumbo’s in opdracht van KLM Cargo vrachtvluchten mocht uitvoeren.

Ondanks het feit dat de KLM zodoende de scepter zwaaide bij Martinair, werd door de advocaten van de luchtvaartmaatschappij in de beroepszaken die de piloten hadden aangespannen tegen hun vaak onvrijwillige vertrek, doodleuk beweerd dat Martinair nog steeds een zelfstandig bedrijf was en dat er beslist geen sprake van een ‘overgang van onderneming’. Lange tijd wist de KLM zo de arbeidsrechtelijke aansprakelijkheid en daarmee claims buiten de deur te houden. De Hoge Raad en het Gerechtshof van Den Haag hebben in hun vonnis nu alsnog een groot gat geschoten in die juridische verdedigingsmuur.

De luchtvaartmaatschappij en ook de vakbond VNV, die de belangen van de KLM-vliegers liet prevaleren boven die van de Martinair-collega’s, wacht nu een forse naheffing, die experts schatten op zeker tien miljoen euro. De twee verliezers zullen zeker nog bekijken of er juridische ontsnappingsroutes zijn te vinden, maar het zou vooral de KLM sieren als het bedrijf nu een dikke streep zet onder wat kan worden gezien als een zwarte bladzijde in de mooie vrachtgeschiedenis van de luchtvaartgroep.