De helft van alle software die door bedrijven wordt aangeschaft, belandt ongebruikt op een plank, zo is wel eens berekend. Paul Simon Thomas, vicepresident sales van het van oorsprong Amerikaanse logistieke internetbedrijf GT Nexus, beaamt het. ‘De Amerikanen hebben er zelfs een gezegde voor: software is shelfware.’ GT Nexus steunt derhalve niet op software, maar op internetwerken om ‘in de rol van supply chain verkeerstoren’ bedrijven in de logistieke keten (grote verladers, expediteurs, vervoerders, banken) met elkaar te verbinden. ‘Het gebruik van technologie in de logistiek verschuift in de richting van de ‘on demand’ oplossingen’, zegt Simon Thomas. ‘Het is net als bij Google; je speelt als gebruiker zelf een actieve rol, bepaalt zelf wat je wilt gebruiken. En je betaalt vervolgens alleen voor de diensten die wilt gebruiken.’ En dat allemaal binnen ‘on demand’ netwerken waarin een verlader informatie kan uitwisselen met bijvoorbeeld de containerrederijen en de leveranciers waarmee hij samenwerkt.

En dat is echt iets nieuws, benadrukt Simon Thomas. ‘Want de trend is lange tijd geweest, dat verladers heel veel activiteiten uitbesteedden aan grote expediteurs. En verladers die dat deden, alles uitbesteedden, verloren hun zicht op de prestaties. Ondertussen hadden de expediteurs het belang van technologie enigszins onderschat en er onvoldoende in geïnvesteerd.’

De slinger van de pendulumklok is nu terug komen zwaaien, stelt Simon Thomas. ‘Verladers hebben ervan geleerd dat ze zelf controle over informatie moeten houden. En daar komen wij als GT Nexus om de hoek kijken. We zijn steeds bezig ons netwerk uit te breiden. Het netwerk wordt uitgebreid met elke nieuwe klant, en de bestaande klanten profiteren daar weer van.’

Als voorbeeld noemt Simon Thomas banken die sinds twee à drie jaar bij het netwerk zijn aangesloten. ‘Die banken zijn erbij gekomen dankzij Aziatische kledingproducten die een goede methode wilden om Europese en Amerikaanse retailbedrijven op het juist moment te laten betalen. Voorheen liep dat via expediteurs in Hongkong, maar dat was handmatig werk, via de fax, waardoor er veel fouten werden gemaakt. Door banken in het netwerk op te nemen, is dit werk nu geautomatiseerd.’

Voor grote verladers als Walmart (de grote Amerikaanse winkelketen) en Johnson & Johnson (farmaceutisch bedrijf) doet GT Nexus de inkoop van alle zee- en luchtvracht. ‘We zijn erbij vanaf de eerste onderhandelingen tot en met de contractondertekening. Maar ook daarna doen we zaken: boeking, planning.’ GT Nexus staat bekend als een van de drie grote boekingsportals voor de containerscheepvaart, samen met de bedrijven Inttra en Cargosmart. ‘Maar we zijn dus veel meer dan alleen een boekingsportal. Boekingen van containervracht maken maar zo’n 15 procent van ons werk uit.’

GT Nexus roert zich sinds twee jaar nadrukkelijker op de Europese markt. ‘We waren voorheen een beetje conservatief, eerlijk gezegd, en keken slechts schoorvoetend over de grenzen van Amerika. Maar toen we eenmaal in Europa gingen kijken, realiseerden we ons dat hier een grote markt lag en dat we iets drastisch moesten doen om hier snel te kunnen groeien. Vandaar dat we in 2008 het Hamburgse bedrijf Metaship hebben gekocht, de allereerste overname die we ooit gedaan hebben.’

Nadat GT Nexus in de Verenigde Staten vooral zaken had gedaan met grote verladers, ontdekte het internetbedrijf in Europa de macht van de grote expeditiebedrijven. GT Nexus heeft niet de ambitie om de grote netwerkexpediteurs van hun troon te stoten. In plaats daarvan werkt het met expediteurs samen. ‘In Europa hebben we samenwerkingsverbanden gesloten met bedrijven als Schenker, DHL en Ceva.’

Ter onderbouwing van zijn stelling dat GT Nexus veel meer is dan een boekingsite voor containers, wijst Simon Thomas erop dat GT Nexus niet alleen zicht heeft op containers, maar ook op lading. ‘Voor Caterpillar, de producent van bouwmachines, volgen we precies waar een voertuig met een bepaald kenteken zich gedurende het transport bevindt. En voor kledingproducent Mexx kunnen we precies zien in welke container de blauwe shirts met de maten 6 en 7 liggen.’