De nieuwste versie van die freighter, de B777-X, zal op z’n vroegst in 2028 op de markt verschijnen, maar al in 2025 wil Airbus zijn nieuwe brandstofzuinige A350F slijten aan vrachtmaatschappijen, expresvervoerders en leasebedrijven.

Zwaardere intercontinentale vrachtsegment

Analisten zien goede mogelijkheden voor de A350 in het zwaardere intercontinentale vrachtsegment. Daarin is Boeing met de vrachtjumbo’s (B747-400F’s, B747-8F’s en B777-200F’s) de laatste decennia heer en meester, maar gelet op de leeftijd (25 jaar) van de 400-versie ook kwetsbaar. De vrachtjumbo’s raken langzamerhand verouderd, en grofweg tweehonderd stuks moeten de komende vijf tot tien jaar worden uitgefaseerd, terwijl de productielijn van de gedoodverfde vervanger, de B747-8F, wegens het geringe animo bij luchtvaartmaatschappijen (te duur en te veel vrachtcapaciteit) in 2022 wordt opgedoekt.

Daarmee wordt Boeing zeker voor de nieuwbouw geheel afhankelijk van het verkoopsucces van de twaalf jaar oude B777-200F, waarvan er 209 zijn gebouwd en er nog orders uitstaan voor 52 stuks. Ter vergelijking: Airbus heeft van zijn meest succesvolle vrachtvliegtuig, de middelgrote A330-200F, zo’n veertig stuks gebouwd.

Tekentafel

De beoogde opvolger van de B777-200F, de B777X, bestaat alleen nog op de tekentafel. Boeing, nog steeds huiverig om een nieuwe productielijn op te starten na de tegenvallende verkoopcijfers van de B747-8F, is nog steeds vaag over het moment waarop het vrachtvliegtuig in productie wordt genomen. Er is wel een jaartal genoemd, 2028, maar een definitief besluit is door de Amerikanen nog niet genomen.

De luchtvrachtmarkt snakt sinds de coronacrisis naar meer vrachtvliegtuigen. Sinds medio 2020 maakt elke grote freighter overuren door de uitval van veel bellycapaciteit. Een situatie die volgens de meeste airlines wel ergens in 2022 zal zijn opgelost, maar een groot aantal andere partijen, waaronder Schiphol en luchtvaartorganisatie IATA, gaat voor dat herstel van de passagiersmarkt eerder uit van 2024.

Zwartkijkers vragen zich zelfs af of het oude normaal nog wel zal terugkeren doordat het zakenreizen deels zal wegvallen. De internationale luchtvrachtmarkt zal in de toekomst veel sterker leunen op freighters dan voorheen, stellen de critici. Voor het coronatijdperk werd 50% van de vrachtcapaciteit door passagiersvliegtuigen geleverd.

Oldtimers

Ook moet in ogenschouw worden genomen dat de luchtvrachtmarkt de komende jaren nog afscheid zal moeten nemen van ruim honderd oudere MD11F’s (capaciteit tachtig ton). Deze oldtimers vliegen, nadat Lufthansa Cargo recent de laatste exemplaren afstootte, hoofdzakelijk nog voor de koeriers FedEx en UPS in de VS. De timing van Airbus met de A350F is met het oog op die vervanging dan ook zo gek nog niet. Boeing is met de B777X gewoon te laat en kan alleen terugvallen op de B777-200F of een vrachtconversie van de B777-300P, die momenteel door de Israel Aerospace Industries wordt aangeboden. Het grote nadeel van die vrachtombouw is dat de leeftijd van het vrachtvliegtuig begrensd is, aangezien de basis vaak een twintig jaar oud passagiersvliegtuig is.

Volgens analist Jonathan McDonald van consultant IBA Group moeten er honderdvijftig tot tweehonderd A350F’s worden verkocht door Airbus om zwarte cijfers te kunnen schrijven op de productie van het vrachtvliegtuig.

Hij noemt het besluit van Airbus een klein beetje een schuldbekentenis van de vliegtuigbouwer nadat het bedrijf jaren de luchtvrachtmarkt heeft genegeerd in het zware vrachtsegment. Schijnbaar hebben de coronacrisis en de grote vraag naar freightervervoer nu de interesse van de vliegtuigbouwer uit Toulouse aangewakkerd. Daarbij heeft Airbus recent ook een vrachtconversie van de geflopte A380P aangeboden aan de vrachtmarkt.

Expresvervoer

Met een payload van negentig ton gaat Airbus met de A350 iets (tien ton) onder de vrachtcapaciteit van de B777-200F zitten. Dat maakt het vrachtvliegtuig in de eerste plaats interessant voor partijen als FedEx, UPS, DHL en de Chinese expresvervoerders, zoals SF. Die koeriers gaat het niet zozeer om vervoerd gewicht maar om volume.

Indien Airbus er dan ook in slaagt om de A350F aan twee van deze grote pakketvervoerders als ‘launching customers’ te slijten, zou dat een mooi begin zijn voor de Europese vliegtuigbouwer in de vrachtmarkt, stelt McDonald. Om aan de juiste verkoopcijfers te komen van minimaal honderdvijftig stuks, zal Airbus echter ook in de markt van de B747-400F’s moeten inbreken, zegt hij. Ongeveer 194 vrachtjumbo’s van dit type zijn nog in gebruik. Nog dertien stuks staan ergens min of meer permanent geparkeerd, wat erop wijst dat ze deels zijn gesloopt voor onderdelen.

U las zojuist één van de gratis premium artikelen

Onbeperkt lezen? Sluit nu een gratis proefabonnement af

Bekijk de aanbieding