Op 18 januari 2007 werd de lijnvaart opgeschrikt door het vergaan van de MSC Napoli. De bemanning kon worden gered en de milieuschade viel mee maar de berging van schip en lading maakte deze scheepsramp toch de op een na duurste ooit.

Omdat Det Norske Veritas de zeewaardigheid van het 4.419 teu grote containerschip controleerde, startte de Noorse classificatiemaatschappij onmiddellijk na de ramp een uitgebreid onderzoek naar de oorzaken. ‘Het kan en mag uiteraard niet dat containerschepen op zee in tweeën breken’, zegt Geir Dugstad die het onderzoek leidde. ‘Op de eerste foto’s van de ramp konden we duidelijk zien dat er scheuren waren in de romp tussen de brug en de laadruimte’, aldus de Noor. Uit computersimulaties is nadien gebleken dat de dubbele bodem onder de machinekamer het heeft begeven.

Een schip als de MSC Napoli kan op de Atlantische Oceaan golven met een hoogte van 15 meter aan. Op 18 januari waren de golven voor de Britse kust maar half zo hoog maar ze kwamen uitzonderlijk snel na elkaar en waren bijzonder krachtig omdat de waterdiepte er niet groot is (70 meter). Daardoor werd het schip op een bepaald moment gedragen door een hoge golf in het midden en kwamen boeg en achtersteven uit het water. Het gewicht van de machinekamer en de vele containers op het achterdek was te groot, waardoor de dubbele bodem onder de machinekamer plooide en de romp scheurde. Er liep onmiddellijk water in de machinekamer, waardoor de bemanning machteloos stond.

De Noren hebben de rompstructuur van alle containerschepen die op de MSC Napoli lijken, gecontroleerd. Er waren drie schepen met hetzelfde risico. Twee daarvan hadden ook zusterschepen bij andere classificatiemaatschappijen en die werden dan ook verwittigd.

Volgens Dugstad kon het probleem snel worden pgelost door in de machinekamer bijkomende versteviging aan te brengen. ‘Daar is niet veel extra staal voor nodig en het schip hoeft zelfs niet eens in droogdok te gaan. Onze industrie zit dus niet met een groot probleem.’

Een herhaling van deze ramp is zo goed als uitgesloten. ‘De golf die de MSC Napoli deed kraken, komt slechts drie keer in de 25 jaar voor. De MSC Napoli was toevallig te zwaar beladen voor dit weertype en op de verkeerde plek.’