De Great Pacific Garbage Patch (GPGP) ligt in het midden tussen Hawaiï en California, wat in afstand neer komt op 1200 zeemijl voor de kust van San Francisco. Recent onderzoek van The Ocean Cleanup wijst uit dat de plasticconcentratie in dit gebied snel toeneemt en dat de ‘patch’ inmiddels drie maal zo groot is als Frankrijk. Daarin drijven een geschatte 1,8 triljoen stukken plastic rond, die samen goed zijn voor een gewicht van 80.000 ton. Dat is vier tot 16 keer meer dan eerder werd geschat.

De ‘patch’ is geen drijvend eiland van plastic, maar wordt gedefinieerd als het gebied dat meer dan 10 kilo plastic per vierkante kilometer bevat. 92% daarvan van die plastics zijn grotere stukken, de overige 8% zijn de zogenoemde microplastics, de stukken van kleiner dan vijf millimeter.

Om die grote stukken te ruimen heeft The Ocean Cleanup, onder leiding van TU Delft-student Boyan Slat een installatie ontworpen die de natuurlijke stroming gebruik om de plastics op te vangen zodat die vervolgens naar wal kunnen worden gebracht voor recycling. De afgelopen twee jaar heeft de organisatie tests uitgevoerd met een kleinere installatie voor de kust van Nederland en nu is het tijd voor het echte werk.

2 miljoen

Op 8 september dit jaar vertrekt de anchor handling tug ‘Maersk Launcher’ met het eerste grootschalige opvangsysteem, Cleanup System 001, vanuit San Francisco. In eerste instantie naar een locatie 250 zeemijl voor de kust, waar gedurende twee weken nog testen worden uitgevoerd, maar vervolgens naar de GPGP zelf.

Maersk bijdrage aan het project heeft een waarde van 2 miljoen dollar. Die bestaat naast de inzet van de ‘Maersk Launcher’ ook uit het transport van Cleanup System 001 van Groot-Brittannië en Denemarken naar San Francisco en het beschikbaar stellen van de containers die worden gebruikt om het opgevangen plastic naar wal te brengen. Uiteindelijke doel van The Ocean Cleanup is om met behulp van minstens 60 systemen elke 5 jaar de helft van de 80.000 ton aan zwerfafval uit de GPGP op te ruimen.

Duurzaam

‘We zijn ontzettend trots om de installatie The Ocean Cleanup’s eerste systeem te ondersteunen’, zegt Steen Karstensen, CEO van Maersk Supply Service. ‘Grote sleepoperaties zijn al decennialang onderdeel van onze activiteiten en het is goed om te zien dat ons werk kan worden ingezet in nieuwe segmenten, en bij te dragen aan de aanpak van zo’n belangrijk milieuprobleem’.

Karstensen steekt overigens niet onder stoelen of banken dat het bedrijven middels zijn deelname ook commerciële doeleinden nastreeft. ‘Onderdeel van onze bedrijfsstrategie bij Maersk Supply Service is om te diversifiëren en onze technische capaciteiten buiten de traditionele olie- en gassector in te zetten’, zegt hij. ‘Naast samenwerkingen met Deepgreen en Vestas Wind Systems is dit project een bevestiging dat we daarin belangrijke stappen zetten.’

Volgens Claus Hemmingsen, vice CEO van A.P. Moller-Maersk en CEO van de energiedivisie, draagt Maersk bij aan de bescherming van de oceaan door steeds de duurzaamheid van diens land- en zeeoperaties aan te scherpen. ‘Als een verantwoordelijke maritieme dienstverlener zijn wij vastbesloten om ervoor te zorgen dat onze oceanen nog vele generaties gezond blijven’, zegt hij. Dat weerhoudt de rederij er echter niet van om een proefvaart via de Noordelijke Zeeroute te ondernemen, wat volgens klimaatjournaliste Bernice Nootenboom ernstige gevolgen voor het arctische zeegebied kan hebben.