Ronkende voorspellingen van enthousiaste analisten over de opmars van de slimme container, die hadden we al weleens vaker gehoord, maar wat de sceptici over de streep zou kunnen trekken, is dat er ook een grote containerrederij is die onlangs heeft aangekondigd daadwerkelijk haar complete containervloot te zullen gaan voorzien van tracking-apparatuur.

Hapag-Lloyd zegt de eerste rederij te zijn die ál haar containers, ruim 3 miljoen stuks, uit gaat rusten met real-time-tracking-apparaten. De Duitse containerrederij heeft een nieuw apparaat ontwikkelt waarmee ‘Hapag-Lloyd LIVE’, een IoT-product (IoT=Internet of Things) dat sinds 2019 al wordt aangeboden voor reefercontainers, straks ook kan worden ingezet om reguliere ‘dry containers’ te monitoren. In de loop van 2023 krijgt die verslimmings-operatie haar beslag.

Het betekent dat van elke Hapag-Lloyd-container straks precies is na te gaan waar-ie uithangt dankzij GPS-gegevens, terwijl ook de temperatuur continue wordt gemeten en plotselinge schokkende bewegingen gesignaleerd kunnen worden. Met een draadloze Bluetooth-verbindingen kunnen later eventueel ook nog andersoortige sensoren worden toegevoegd, aldus de rederij.

‘We zullen in staat zijn om vertragingen vroeger te signaleren en klanten die daardoor geraakt worden automatisch te informeren, en zo in een vroeg stadium tegenmaatregelen te initiëren’, zo belooft coo Maximilian Rothkopf van Hapag-Lloyd. ‘We geloven er heilig in dat onze real-time tracking-benadering niet alleen voordelig zal zijn voor onze klanten, maar ook een game changer wordt voor de hele containerscheepvaartsector.’

Reefers

Dat de volgtechnologie al aanzienlijk meer is ingeburgerd in reefer containers dan in doorsnee droge containers, is een sectorbreed fenomeen, constateert consultant Drewry. Al ongeveer een derde van alle reefercontainers is ‘slim’, terwijl dat voor slechts 0,3% van de droge containers geldt. Als je alle containertypen bij elkaar optelt, is daarvan volgens de Drewry-statistieken nu 3,6% slim. Dat percentage gaat de komende vijf jaar verveelvoudigen, verwacht de consultant, waardoor het marktaandeel van de smart containers in het jaar 2026 op 25% zou moeten kunnen komen.

Het is niet zo dat Hapag-Lloyd nou als enige bezig is met het slim maken van reguliere containers. Sterker nog, het is al tien jaar geleden dat de Franse concurrent CMA CGM investeerde in Traxens, een bedrijf uit Marseille dat beloofde om met IoT-oplossingen voor een revolutie gaan zorgen in de containerscheepvaart.

Nóg een decennium eerder had de regering Bush in de nasleep van de aanslagen van 9/11 al aangedrongen op de invoering van ‘smart containers’ om het containerverkeer te beveiligen tegen terrorisme, maar moest Washington tot zijn frustratie vaststellen dat het bedrijfsleven dergelijke technologie niet zo een-twee-drie kon leveren. Ook CMA CGM had na 2012 uiteindelijk nog jaren nodig voordat daadwerkelijk de eerste tienduizenden containers met Traxens-technologie in gebruik konden worden genomen. Vervolgens besloot de ene na de andere concurrent om ook te investeren in Traxens en smart containers van het Franse technologiebedrijf te gaan gebruiken: MSC (2018), Maersk (2019) en Cosco (2020).

Desondanks zijn die slimme containers in de ogen van Drewry voorlopig nog steeds een druppel op een gloeiende plaat. Hoeveel zeecontainers er op de aardbol precies in omloop zijn, weet niemand – enkele websites maken de wel heel ruime inschatting van ‘tussen de 5 en 170 miljoen’ – maar feit is in elk geval, dat het overgrote deel ervan nog altijd niet ‘smart’ is.

Bij Traxens zijn het de reguliere ‘droge’ containers geweest, in weerwil van de door Drewry geconstateerde algemene trend, die de weg hebben gebaand voor reefer containers. CMA CGM maakte afgelopen februari evenwel bekend dat er naast de bestaande smart dry containers op basis van Traxens-technologie voortaan ook smart reefer containers op de markt worden gebracht.

Investeerders

Bijna tegelijkertijd maakte Traxens zelf bekend dat het bij zijn investeerders, waaronder de genoemde containerrederijen, 23 miljoen dollar had opgehaald en daarmee Next4 had overgenomen, een Franse concurrent die zich had toegelegd op het produceren van verwijderbare, herbruikbare containertrackingapparaten. Met nu zowel vaste als losse apparaten in het portfolio, zegt Traxens te willen uitgroeien tot ‘the world leader of shipping container tracking’.

Traxens heeft de vier grootste containerrederijen ter wereld alvast voor zijn karretje gespannen, maar Hapag-Lloyd, de nummer vijf, heeft voor zijn slimme containeroperatie andere technologiebedrijven in de arm genomen. Nexxiot, een digitaliseringsspecialist uit Zürich, begint deze zomer met het aanbrengen van de benodigde technologie in de eerste Hapag-containers en stelt dat het project de bakens in de scheepvaart compleet gaat verzetten. ‘De locatie, status en bijbehorende processen van droge containers op zowel de oceanen als tijdens binnenlands transport waren tot nu toe grotendeels niet te traceren’, aldus Nexxiot-ceo Stefan Kalmund. Hapag-Lloyd wordt volgens hem ‘de eerste rederij ter wereld die alle klanten real-time data en volledige transparantie kan bieden over elke containerbeweging.’

Orbcomm, een Amerikaanse IoT-leverancier die is gecontracteerd om op een later moment eveneens een deel van de Hapag-Lloyd-containers onderhanden te nemen, is ondertussen ook op eigen houtje bezig om, niet gerelateerd aan de Hapag-opdracht, ‘voor een reefer-revolutie te zorgen’. Het bedrijf presenteerde dit jaar een ‘slimme’ reefercontainer-oplossing, genaamd ‘CT 3500’, die naar eigen zeggen een antwoord biedt op het ‘Amazon-tijdperk’, ‘waarin accurate aankomsttijden niet langer noodzaak zijn’. De ‘CT 3500’-techniek slaat onder meer alarm als de temperatuur in de container zich buiten een acceptabele bandbreedte begeeft. Ook kunnen rederijen de CT 3500-apparatuur tijdelijk aanbrengen in ‘guest reefers’ waarvan ze zelf niet de eigenaar zijn, bijvoorbeeld voor een eenmalige afvaart.

Gezien ook de overname van Next4 door Traxens, lijkt flexibel inzetbare volgapparatuur een trend, en die trend ziet Drewry inderdaad evenzeer. Ontwikkelaars van smart containers worden volgens het consultancybureau ‘geconfronteerd met toenemende concurrentie van alternatieve trackingoplossingen, zoals verwijderbare apparaten of voorspellende analytische tools’.

Drewry verwacht dat het plan om alle Hapag-containers ‘smart’ te maken, in de sector een één-schaap-over-de-dam-effect teweeg gaat brengen. ‘Dit zal andere vooraanstaande carriers dwingen om het voorbeeld te volgen.’

Serieuze vloot

Initiatieven uit het verleden om al een serieuze vloot van slimme droge zeecontainers te ontwikkelen, ‘mislukten’, zo stelt Drewry, ‘omdat ze afhankelijk waren van de interesse van de verladers, en die werden afgeschrikt door extra toeslagen en een gebrek aan integratie van het IoT-serviceaanbod van de rederijen’.

Tijdens de coronacrisis nam de belangstelling voor smart containers al wel duidelijk toe doordat verladers door toenemende vertragingen en onbetrouwbaardere vaartijden behoefte kregen aan meer informatie over het verloop van hun transporten. En ook bij containerrederijen zelf steeg die behoefte om grip te krijgen op informatiestromen, zeker bij de grote spelers die de ambitie ontwikkelden om de gehele logistieke keten te managen. Containerrederijen hebben ook meer financiële middelen gekregen om in de benodigde technologie te investeren door de enorme winsten die ze in het coronatijdperk hebben geboekt.

Volgens Drewry moeten de reders de knip nog wel wijder open gaan trekken. ‘Om stapsgewijze verandering te bereiken, zijn verdere investeringen nodig om slimme containers te integreren in IoT-systemen van vervoerders en om samenwerking te faciliteren tussen belanghebbenden uit de sector om gegevens met elkaar te delen, met name tussen de containerallianties en vessel sharing agreement-partners.’

Anderzijds verwacht Drewry dat de kosten van de apparatuur dankzij de voortschrijdende technologische innovatie de komende jaren zullen dalen; een belangrijke voorwaarde voor de door de consultant voorspelde grote doorbraak van de smart container. De sector krijgt voor die investeringen straks ook weer grote kostenbesparingen terug, stelt Jules Kollmann, directeur Containers & Logistics van ING, in de online-analyse ‘Sensor ships: why smart containers are the future of shipping’. Kollmann breekt een lans voor slimme containers onder meer vanwege 7 miljard dollar aan kostenbesparingen die gerealiseerd zouden kunnen worden dankzij het optimaliseren van logistieke processen.

Tankcontainer

Tal van commerciële bedrijven, overheden en wetenschappers werken aan de volgens Drewry zo vurig gewenste innovaties. Van de Nederlandse vervoerder Den Hartogh die in eigen huis een slimme tankcontainer, de ‘Smart Tank’, ontwikkelde tot aan havenautoriteiten in Zuid-Korea die een ‘Battery Safe Transport Smart Container’ proberen te ontwerpen om het vervoer van lithiumbatterijen veiliger te maken. En van het Israëlische bedrijf Loggino dat zegt een ‘Contopia’ te willen stichten door wereldwijd alle containers via IoT met elkaar te verbinden tot Aeler Technologies, een jonge onderneming uit Lausanne (Zwitserland) die niet louter trackingapparatuur ontwikkelt maar een volledige container heeft ontworpen. De niet van staal maar van lichte composietmaterialen gemaakte container is, zegt Aeler, slim, goed geïsoleerd, CO2-besparend, aerodynamisch en kan tot 11% meer vracht herbergen.

Onder het motto ‘Rock the box’ is de Aeler-container bezig aan een heuse wereldtournee, die blijkens de ‘tourposter’ afgelopen voorjaar Barcelona en San Francisco heeft aangedaan en in september zal neerstrijken in Dubai. Daarna nodigt Aeler het publiek uit voor een beurs in november te Amsterdam, om ook daar ‘de box met ons te rocken’.

U las zojuist één van de gratis premium artikelen

Onbeperkt lezen? Sluit nu een abonnement af

Start abonnement