Een echt efficiënte operatie was het niet. De trein, die bestond uit twee diesellocomotieven en een handvol wagons, moest drie keer een wissel uitvoeren. Zowel in Roermond, Venlo als Viersen werd van richting veranderd. Het traject van Antwerpen naar Duisburg duurde daarom nog ruim zes uur, net zo lang als de bestaande verbinding via Gemmerich. Toch wil B-Cargo de route tegen het einde van het jaar exploiteren. Hoewel de NMBS de primeur had om tussen Budel en Weert te rijden, is het de Belgische concurrent Dillen & Le Jeune Cargo (DLC) die als eerste op regelmatige basis gebruik zal maken van de heropende spoorlijn. DLC diende hiervoor al eind 2004 een aanvraag bij ProRail in.

Vanaf midden april van dit jaar wil de maatschappij er wekelijks vier treinen laten rijden. Om wissels te vermijden, wordt niet gekozen voor een traject langs Venlo maar voor een rit langs Maastricht en Heerlen naar Aachen West. Natuurgebied De IJzeren Rijn is de kortste spoorroute tussen de Antwerpse haven en het Ruhrgebied.

Het tracé loopt via het Limburgse Budel over Nederlands grondgebied (Weert-Roermond) via Dalheim naar het Duitse net. In 1993 reed de NMBS voor de laatste keer over dit traject. Nederland creëerde daarna een beschermd natuur gebied waarin een stukje van de spoorlijn tussen Roermond en de Duitse grens ligt.

Het recht op aanleg van een spoor- of waterweg naar Duitsland door Nederlands Limburg werd in het scheidingsverdrag van Nederland en België (1839) vastgelegd. De uitwerking werd geregeld via het IJzeren Rijnverdrag van 1873. Zes jaar later werd de lijn geopend.

Tijdens de Eerste Wereldoorlog sloot het neutrale Nederland de verbinding tussen het bezette België en Duitsland af. De Duitsers bouwden daarom de Montzen-route (via Aken) die nog steeds intens wordt gebruikt, zelfs overvol is. België wil de oude IJzeren Rijn weer in gebruik nemen omdat die vijftig kilometer korter is. Een rit Antwerpen-Duisburg zou slechts drie uur in beslag nemen. Nog een voordeel: de IJzeren Rijn heeft minder hellingen dan de Montzen-route, zodat een locomotief daar 1.800 ton kan trekken (tegenover maximaal 1.200 ton via Montzen).

Een volledige heropening is op zijn vroegst voor 2015 voorzien. Daarvoor eist Nederland de bouw van een tunnel onder het Meinweggebied tussen Roermond en de Duitse grens, waarvan de kosten door België en Nederland moeten worden gedeeld. De Belgische spoorwegbeheerder Infrabel moet echter eerst nog fors investeren in een nieuwe spoortunnel onder de Schelde en een tweede spoortoegang voor de Antwerpse haven. Intussen hebben de Duitsers een alternatief voorstel uitgewerkt dat het Meinweggebied spaart. Oliver Wittke, verkeersminister van de deelstaat Noord-Rijnland-Westfalen, wil de sporen vanuit Roermond laten doortrekken langs de nieuwe snelweg A52 tot de noordrand van Mönchengladbach. Het politiek overleg over dit alternatief moet nog starten.

Stefan Verberckmoes

U las zojuist één van de gratis premium artikelen

Onbeperkt lezen? Sluit nu een abonnement af

Start abonnement