Miljardair Milton (39) zei zelf tegen de federale rechtbank in Manhattan onschuldig te zijn en ontkent valse uitspraken te hebben gedaan over Nikola in de periode van november 2019 en september 2020, zo meldt Reuters.

Volgens de aanklagers vertrouwde Milton op een ‘public relations-storm’ van posts op sociale media en tv-interviews om de aandelenkoers van Nikola op te drijven en zo één van ’s werelds 100 rijkste mensen te worden.

‘Milton loog over bijna elk aspect van het bedrijf’, zei de Amerikaanse aanklager Audrey Strauss in Manhattan op een persconferentie.

100 miljoen borg

Milton kwam donderdagmiddag na borgstelling van maar liefst 100 miljoen dollar weer vrij. Maar de aanklachten zijn niet mals. Hij riskeert een gevangenisstraf van ruim 20 jaar. Ook heeft de Amerikaanse Securities and Exchange Commission (SEC) civielrechtelijke aanklachten ingediend.

Het bedrijf Nikola werd overigens niet aangeklaagd. Het zei in een verklaring dat het samenwerkt met de overheid en zich richt op het leveren van Tre batterij-elektrische vrachtwagens dit jaar. De koers van de Nikola-aandelen daalden op het nieuws direct met 15% tot 12,03 na het sluiten van de beurs. Vorig jaar zomer was een aandeel nog 67,53 dollar waard.

De aanklacht markeert een steile ondergang voor Milton, die in 2014 het in Phoenix gevestigde Nikola oprichtte en de CEO was tot juni 2020, toen het naar de beurs ging na een fusie met een speciaal overnamebedrijf (SPAC genaamd).

Milton trad afgelopen september af als uitvoerend voorzitter van Nikola, twee weken nadat shortseller Hindenburg Research het bedrijf een ‘fraude’ noemde en zei dat het veel misleidende uitspraken deed over zijn technologie.

Ongepaste verklaringen

Volgens de aanklagers heeft Miltons ongepaste verklaringen afgelegd, zoals de leugen dat Nikola een waterstofaangedreven Badger-pick-up van de grond af had gebouwd, batterijen voor de trucks in eigen huis had ontwikkeld waarvan hij wist dat het die elders inkocht, en dat Milton ten onrechte al vroeg succes claimde bij het creëren van de waterstof-aangedreven Nikola-vrachtwagen, terwijl hij wist dat die niet werkte.

Strauss zei dat de Nikola One het dichtst in de buurt van ‘rijdend’ kwam toen de ingenieurs van het bedrijf een prototype van een heuvel lieten rollen, zodat het kon worden gefilmd voor een commercial.

Volgens de aanklacht was Milton vooral bezig met het hoog houden van de aandelenkoers van Nikola. Hij zou op 2 maart 2020, de dag voordat Nikola onthulde dat het naar de beurs zou gaan, een bestuurslid hebben gemaild dat ‘(we) ervoor moeten zorgen dat we particuliere beleggers aan onze kant krijgen. Dat is voorkomt dat aandelen short gaan Dit is super belangrijk voor mij.’

Volgens de SEC richtte Milton zich met name op de ‘retailbeleggers’ die hij ‘Robinhood-investeerders’ noemde, vernoemd naar de populaire beleggingsapp onder jongeren.

Miljardair

‘Directieleden kunnen niet zomaar zeggen wat ze willen op sociale media zonder rekening te houden met de wet’, zei SEC-handhavingschef Gurbir Grewal op de persconferentie. Milton’s belang in Nikola was kort na de aankondigingen van de Badger een duizelingwekkende 8,5 miljard dollar waard, waardoor hij in één klap miljardair werd.

De totale beurswaarde van Nikola was, zonder ook maar ooit noemenswaardige omzet te hebben geboekt,  op zijn top ruim 34 miljard. Dat was toen meer dan autobouwer Ford. Hoewel de aandelenkoers van Nikola meer dan 85% is gedaald ten opzichte van de piek in juni 2020, beschikt Milton nog steeds over een vermogen van 1,2 miljard dollar waard, schreef het tijdschrift Forbes donderdag.

Nikola ontkende aanvankelijk de beschuldigingen van shortsheller Hindenburg, maar zei in februari dat een beoordeling door een extern advocatenkantoor verklaringen van Milton en het bedrijf aan het licht bracht die gedeeltelijk of volledig verkeerd waren.

‘We prijzen regelgevers voor hun doelmatige optreden om investeerders te beschermen en om Milton verantwoordelijk te houden voor zijn flagrante leugens’, zei Hindenburg-oprichter Nathan Anderson in een verklaring.

General Motors

Hindenburg publiceerde zijn rapport twee dagen nadat General Motors Co ermee instemde om batterijen, chassisarchitectuur, brandstofcelsystemen en een fabriek voor de Badger pick-up te leveren, in ruil voor een belang van 11% in Nikola en 700 miljoen dollar.

GM en Nikola hebben die overeenkomst afgelopen november gewijzigd, waardoor het aandelenbelang en de plannen om de truck te bouwen, werden geannuleerd. Stephen Girsky, een voormalig vice-voorzitter van GM die de SPAC leidde die met Nikola fuseerde, verving Milton als Nikola’s voorzitter.

SPAC’s zijn een snellere manier dan beursintroducties om particuliere bedrijven openbaar te maken. Maar critici zeggen dat de methode vatbaar is voor manipulatie omdat een SPAC aan minder regels hoeft te voldoen dan een reguliere beursgang.

U las zojuist één van de gratis premium artikelen

Onbeperkt lezen? Sluit nu een gratis proefabonnement af

Bekijk de aanbieding