Archeologen hebben in Georgië sporen gevonden die erop duiden dat daar al vijfduizend jaar voor Christus een wijncultuur was. Mkheidze: ,,Niemand heeft op het gebied van wijn zo’n historie als Georgië. Georgië had als eerste ter wereld wijn, nog voor de oude Grieken.’’ De eerste Fransman moest destijds nog geboren worden.
Koninklijke Cooymans, opgericht in 1828 en sinds 1987 een onderdeel van de Franse Pernod-Ricard groep, is enkele jaren geleden begonnen met het importeren van wijn uit Georgië. Mkheidze is zelf ook van Georgische afkomst, maar het een heeft in beginsel niets met het ander te maken. ,,De voormalige managing director Theo Jansen is met de importen begonnen; hij was een groot liefhebber van Georgië. Ik werkte destijds nog voor de Georgische ambassade in Brussel. Doordat ik op zoek was naar een andere baan, kwam ik bij Cooymans terecht. Dat ik daar in aanraking kwam met Georgische wijnen was puur toeval. Al is het natuurlijk wel een voordeel als je Georgische wijnen door een Georgiër kunt laten verkopen.’’
De wijn komt vanuit Georgië in bulk naar Nederland. De agent Oceannet uit Papendrecht regelt het vervoer vanuit de haven van Poti naar Rotterdam of Antwerpen. Mkheidze is bijzonder te spreken over Oceannet. ,,Het is de meest flexibele transportfirma waarmee ik ooit zaken heb gedaan. Ze begrijpen de mentaliteit van de mensen in Georgië, zijn vriendelijk en precies. Onze relatie is meer dan alleen een zakenrelatie en dat maakt de communicatie een stuk prettiger.’’

De wijn wordt in Nederland gebotteld. Rusland en de Baltische Staten zijn belangrijke afnemers. In Nederland zelf wordt de Georgische wijn echter nauwelijks gedronken. Mkheidze: ,,Het is mijn grote wens dat de mensen in dit land de wijn ook gaan drinken. Maar de Europese wijndrinkers zijn nog vrij snobistisch. Ze denken dat goede wijn alleen uit Frankrijk kan komen. Eerlijk is eerlijk: Georgische wijn kan niet tippen aan de topwijnen uit Frankrijk. Maar op het niveau van de Franse middenklasse zit hij zeker. Georgische wijn is gewoon anders: fruitiger en voller. In Amerika zijn de mensen minder snobistisch: daar staat men meer open voor niet-Franse wijnen.’’
Waarmee we zijn beland bij de grote markt die Koninklijke Cooymans in 1997 heeft aangeboord: de Verenigde Staten. In heel Amerika, maar vooral in New York, New Jersey, California en Massachusetts, leven veel Russische immigranten. Het gaat om een populatie van naar schatting acht miljoen mensen. ,,De Verenigde Staten is het land waar de meeste Russische emigranten leven, daarom zien we er grote mogelijkheden. We willen via de Russische populatie ook de rest van de Amerikanen bereiken.’’
De sterren voor de wijnhandel staan gunstig, zegt Mkheidze. ,,De mensen gaan in het algemeen steeds meer wijn drinken. Likeuren worden minder populair. Het feit dat wijn gezonder is, heeft daar iets mee te maken.’’

Naar de Verenigde Staten worden onder meer witte droge wijn (merken Tsinandali en Balanchine) en rode droge wijn (merken Saperavi, Muruzani en Balanchine) geëxporteerd. De oplettende lezer heeft natuurlijk al de conclusie getrokken dat de Balanchine-wijn moet zijn vernoemd naar de Amerikaans/Georgische balletdanser George Balanchine.

De wijnen worden in Amerika geïmporteerd door het Marlowe Wines & Spirits in New York. Dit bedrijf zorgt tevens voor de verdere distributie. Het transport van Nederland naar de Verenigde Staten werd aanvankelijk geregeld door Oceannet, maar sinds enkele maanden is het karwei overgedragen aan Rotterdam Freight Agencies (RFA), de agent van Evergreen. Mkheidze: ,,De importeur wilde het zo; hij gebruikt voor andere zaken ook Evergreen en kan daardoor goede tarieven bedingen. Niet dat je meteen voor de halve prijs op reis kunt, maar een paar dollars scheelt het toch.’’

Mkheidze is tevreden over de eerste maanden met RFA en Evergreen. ,,RFA is net als Oceannet een Nederlands bedrijf. Ik werk graag met Nederlandse ondernemingen. Ze hebben goede tarieven en doen wat ze beloven.’’
Betrouwbaarheid komt voor Mkheidze op de eerste plaats. ,,Je moet er van op aan kunnen dat de lading op de juiste tijd en plek arriveert. Ik verlang verder van de transportonderneming dat ze de benodigde papieren – alcoholproducten vragen extra papierwerk – goed en snel verwerken. Ze moeten daarbij ook de nodige flexibiliteit tonen.’’ Doordat RFA aan deze eisen voldoet, kan de Amerikaanse markt volgens Mkheidze voldoende snel beleverd worden.
Alleen voor samples en noodgevallen komt het dure vervoer per vliegtuig in beeld. Als de op een na belangrijkste Amerikaanse burger bediend moet worden, is er sprake van zo’n noodgeval.
,,In Moskou was een keer dringend Georgische wijn nodig voor een ontmoeting tussen Russische politici en de Amerikaanse vice-president Al Gore. Toen hebben we onze wijn met het vliegtuig naar Moskou gestuurd.’’
Koninklijke Cooymans was wel de eerste, maar is inmiddels niet meer de enige exporteur van Georgische wijnen naar Amerika. ,,Bedrijven uit onder meer Hongarije en Bulgarije hebben ons geïmiteerd. Ik vind dat wij met onze logistieke werkwijze een goede basis hebben. Als je naar de afstand van Georgië naar de USA kijkt, ligt Nederland mooi halverwege op de route.’’