Bijna op kousenvoeten is Unibarge uitgegroeid tot een van de grootste spelers in de tankvaart. In de vloot heeft de rederij inmiddels 25 eigen schepen, en nog eens 45 schepen varen onder het management van het bedrijf uit Hendrik-Ido-Ambacht. En dan te bedenken dat Unibarge pas in 2006 werd opgericht. Op het kantoor werken 25 mensen.

Unibarge is groot geworden in een branche waarin oliemajors als Vitol, ExxonMobil, Shell en BP een bepalende rol spelen, waar de regelgeving uitermate streng is en waar binnenvaartondernemers onder een vergrootglas liggen. Het is ook het binnenvaartsegment dat vaak voorop loopt. Die vooruitstrevende positie in de markt past Unibarge. Het bedrijf van de broers Daniel en Alex Wanders wil niet stilzitten. In de binnenvaart, waar de korte termijn vaak regeert, is Unibarge ook vooral bezig met de toekomst.

‘Kun je over tien jaar nog varen met een CCR2-motor bij Keulen? Dat kan zo maar eens veranderen. Daarom worden in de komende tijd al onze schepen Stage V of Stage V-com­pliant. Wij willen samen met ondernemers die voor ons varen dit plan voortzetten. Het is de toekomst.’

Oliemaatschappijen

Marcel Tieman heeft een verleden bij ExxonMobile en Alex en Daniel Wanders voeren samen met hun vader op het containerschip ‘Jowi’ (135 x 17 meter) en rolden doelbewust de tankvaart in. ‘Wij spreken de taal van de oliemaatschappijen. Het allerbelangrijkste zijn onze mensen: op kantoor en op de schepen.’

Daniel is ceo en houdt zich vooral bezig met de commercie, terwijl Alex fleetmanager is en het kwaliteitssysteem en alle operaties bestiert. ‘Maar in de praktijk doen we het vooral samen. Dat is de kracht van een familiebedrijf. Je hebt korte lijnen en ‘gaat niet, bestaat niet’ is bij ons het motto. Iedereen heeft maar een paar woorden nodig.’

Na een paar jaar op het Vasteland in Rotterdam kantoor te hebben gehouden, is Unibarge nu weer terug in de Drechtsteden. ‘Dat voelt goed’, zegt Wanders. Tijdelijk is het bedrijf gehuisvest aan de Vrouwgelenweg in Hendrik-Ido-Ambacht, maar een verhuizing naar een permanente locatie ligt in het verschiet.

Evolutie

De Wanders’ hebben een duidelijke evolutie doorgemaakt. Van schipperszonen naar grote spelers in de binnenvaart. ‘De wereld verandert. De scheepvaart moet een stap maken. We zitten in een transitiewereld waar wij met elkaar in mee moeten doen. En waaraan we ons steentje willen bijdragen.’ Bij ondernemen hoort risico nemen, maar ook soms wachten. ‘Ongeduld is de grootste vijand. Soms moet je wachten met het nemen van een besluit.’

In 2006 kwam Unibarge op de markt met tien tankers. Die uniformiteit leverde schaalvoordelen op en maakte onderhoud makkelijker en het bemannen van de schepen eenvoudiger. De laatste jaren heeft Unibarge, net als andere binnenvaartondernemingen, last van de schaarste op de arbeidsmarkt. ‘Dat is onze grootste zorg: mensen vinden. Nu, maar zeker ook in de toekomst. Maar weinig mensen weten wat de binnenvaart echt betekent. Er is te weinig animo voor de binnenvaart, terwijl het een prachtige sector is, met heel goede verdiensten. Maar je kunt niet alles lijmen met geld. Daarom zetten we bij Unibarge sterk in op opleiden.’

‘We steken veel tijd en energie in onze mensen. Onze kapiteins krijgen extra betaald als zij opleider zijn. We nemen onze mensen mee naar de simulator bij Simwave. Daar worden zij bijgeschoold. Dat gebeurt dan vaak op advies van de senior-kapiteins.’

Op de Rijn wordt regelmatig met een extra kapitein gevaren. ‘Drie man in de stuurhut, twee voor op het dek, zodat er genoeg tijd is om te begeleiden en te leren manoeuvreren. Bij ons krijg je kansen, ook als je Slowaak of Pool bent. Dat wordt gezien.’

Semi-autonoom

Recent maakte Unibarge bekend dat het alle eigen schepen wil uitrusten met ST Brain van Shipping Technology. Niet omdat de tankers op korte termijn semi- autonoom gaan varen, maar vooral omdat de data uit ST Brain waardevol zijn. ‘Voor de klanten die steeds meer informatie willen over onze CO2-uitstoot en voor ons als bedrijf. We kunnen nu realtime meekijken met de navigatie en uiteraard het brandstofverbruik monitoren. En als er een incident is kunnen we dat analyseren. Het is echt een foto van de realiteit.’

Voor Unibarge blijven deze slimmigheden vooral hulpmiddelen. ‘Een trackpilot in de tankvaart? Daar moet wetgeving voor komen. Het blijft een schip, geen vliegtuig. Wel stellen alle systemen de bemanning in staat om een nieuwe generatie bemanning op te leiden.’

Hoewel Unibarge fors investeert in vergroening, is Alex Wanders ervan overtuigd dat fossiele brandstoffen nog jarenlang een belangrijke vervoersstroom blijven. Niet alleen als brandstof, maar ook als halffabrikaat. ‘Er blijft ook op langere termijn genoeg te vervoeren. Door onze mix van eigen schepen en schepen van derden kunnen we flexibel inspringen op de behoeftes van onze klanten. We doen het samen.’

In het huidige tijdsgewricht, waar de vraag naar energie groter is dan ooit, hebben de schepen van Unibarge het ook drukker dan ooit. ‘Wij zitten in het transport van energie’, verklaart Wanders. Het lage water van afgelopen zomer is een thema bij Unibarge. ‘Klanten kijken kritisch naar de vervoersmodaliteit binnenvaart. Dat mag niet te kritisch worden’, zegt Tieman. ‘Daarom investeert Unibarge in tankers die excellent opereren in laagwater.’

Dit artikel verscheen eerder in Schuttevaer. Unibarge is één van de sprekers op het Smart Shipping Event van het weekblad op 1 december in Hendrik-Ido-Ambacht.

U las zojuist één van de gratis premium artikelen

Onbeperkt lezen? Sluit nu een abonnement af

Start abonnement