‘Het is een uitdaging’, zegt havendirecteur Daan Schalck met het nodige gevoel voor understatement tijdens de presentatie van de jaarcijfers van North Sea Port. Vijf jaar terug fuseerden de havens van Vlissingen, Terneuzen en Gent. Het havenbedrijf North Sea Port heeft nog steeds twee hoofdkantoren, in zowel Nederland als Vlaanderen. Want: voor wie in Vlaanderen woont is het oppassen niet meer dan die 183 dagen in Nederland te werken, en andersom.

‘Cultuurverschillen zijn er, maar met name die tijdsbeperking geeft kopzorgen’, antwoordt Schalck op de vraag wat de fusie behalve positieve cijfers heeft gebracht. ‘Want ik ga nogal eens naar Nederland. En ik ben niet de enige.’ Een verhuizing naar een gezamenlijk hoofdkantoor pal op de grens moet uitkomst bieden. ‘Daar kijken we nu naar,’ zegt Schalck. Op welke termijn er wordt verhuisd is nog onduidelijk.

Recordjaren

Na de cijferpresentatie volgde de nieuwjaarsreceptie van North Sea Port in het ICC in Gent. De directeur pakte het podium om stil te staan bij wat de fusie aan goeds heeft gebracht. En die opsomming is lang. Met 73,6 miljoen ton overslag werd in 2022 voor de derde keer sinds de fusie een recordjaar geboekt. Jaarlijks wordt nu zo’n 10% meer overslagen dan in 2017.

In vijf jaar tijd is er in het hele havengebied 241 hectare grond uitgegeven, gemiddeld per jaar driemaal meer dan verwacht. Ook de werkgelegenheid steeg: van 95.000 (in)directe banen naar 102.000 banen – ook meer dan verwacht.

NSP had op het podium ook een aantal bedrijven uit het havengebied uitgenodigd om toe te lichten hoe de fusie van invloed is geweest op de eigen investeringen. Logistiek dienstverlener DSV is voornemens 120.000 vierkante meter aan warehouse te ontwikkelen in Gent. Volgens ceo Peter van der Maas (uiterst rechts op de foto hierboven) is de haven dankzij de fusie aantrekkelijker geworden voor DSV. ‘We hebben een stevige groeiambitie’. Supply chain manager Marloes van der Graaf (tweede van rechts) van het agro-industrieel concern Cargill sluit zich daarbij aan. In juni ’22 opende Cargill in Gent een biodieselfabriek. ‘Gent is een strategische locatie voor fabrieken, opslag en vervoerders. De railverbinding daar, zeker wanneer deze is aangesloten op Terneuzen, is een belangrijk pluspunt.’

Schalck: ‘We dachten vijf jaar terug om gewoon haventje te blijven spelen, net als altijd.’

Ruslandsancties

NSP had het de afgelopen jaren zwaar met de Brexit; het VK stond (en staat) hoog op het lijstje handelspartners. En dan waren er nog de coronajaren, de oorlog in Oekraïne, de energiecrisis en de op handen zijnde recessie. Schalck: ‘We dachten vijf jaar terug om gewoon haventje te blijven spelen, net als altijd. Maar als je kijkt naar wat er is gebeurd de laatste jaren, is het des te bewonderenswaardiger dat we zulke positieve resultaten boeken. Onze ambitie was om banen te creëren, grond uit te geven en tonnages te laten stijgen. Door de omstandigheden is het waarmaken daarvan veel complexer geworden.’

Schalck noemt de oorlog in Oekraïne de grootste uitdaging voor NSP ooit, omdat Rusland al jarenlang op de eerste plaats prijkt van handelspartners dankzij de invoer van landbouwproducten. En ook Oekraïne staat hoog op de ranglijst. Schalck noemt Brexit en de coronacrisis ‘rimpelingen’ in vergelijking met de oorlog nu. ‘De coronacrisis heeft ons 13% teruggang gekost, maar die cijfers zijn ondertussen ingehaald. En de volumes richting het VK zijn ook weer op niveau. Vanuit Rusland blijft met de sancties, die terecht zijn, hooguit een derde van de ladingstroom over. Vanuit Oekraïne is de stroom meer dan gehalveerd. Die effecten blijven we jarenlang voelen, ook als de oorlog voorbij is.’

Spoorverbinding

De havendirecteur steekt ten slotte de loftrompet over de aanstaande spoorverbinding tussen Gent en Terneuzen. Want: de cijfers voor spoorgoederenvervoer groeien en deze kunnen verder groeien wanneer de verbinding gereed is. Momenteel wordt 9% van de goederen per spoor vervoerd. Het spoor voor de verbinding tussen de haven van Terneuzen en Gent ligt er grotendeels al, de ‘missing link’ is zeven kilometer spoor tussen Zelzate en Terneuzen. Ook is er optimalisatie bij de terminals nodig. De totale investering moet zowel vanuit de Nederlandse als de Vlaamse overheid komen, naast geld van ProRail en Infrabel. 105 miljoen vanuit Nederland is al gereserveerd. Eind december is een vergelijkbaar bedrag eindelijk ook in het Vlaamse investeringsprogramma opgenomen, in februari moet hier de definitieve klap op worden gegeven. Schalck twijfelt niet: ‘Deze lijn komt er voor 2032.’

Havendirecteur Daan Schalck: ‘De spoorgoederenlijn tussen Gent en Terneuzen komt er voor 2032.’

Lees ook: NSP boekt recordjaar ondanks terugval in handel met Rusland

U las zojuist één van de gratis premium artikelen

Onbeperkt lezen? Sluit nu een abonnement af

Start abonnement