Eerst het goede nieuws. De Hugh K. Leatherman Terminal is klaar voor gebruik, als eerste nieuwe containerterminal van de Verenigde Staten sinds 2009. En de aanleg ervan heeft een miljard dollar gekost, dus het moet wel heel gek lopen, willen de Amerikanen de containerkranen er straks weg gaan halen om er maar een flaneerkade voor alle Charlestonners van te maken.

Charleston, gelegen aan de Amerikaanse oostkust in de staat South-Carolina, een aanloophaven voor menige containerlijndienst uit West-Europa, sloeg vorig jaar 2,3 miljoen teu over en zat daarmee behoorlijk tegen zijn plafond aan. De nieuwe Leatherman Terminal kwam vorige maand dus als geroepen, al ging dat uiteraard niet met een vingerknip. De eerste vergunningsaanvragen gingen al in 2003 de deur uit. De nieuwe faciliteit voegt 700.000 teu toe aan de capaciteit van de haven. Baggeraars zijn nog bezig om de haven dit jaar een diepte te geven van zestien meter, waarmee het de diepste haven van de Amerikaanse oostkust zal worden. De nieuwe terminal kan 20.000 teu-schepen ontvangen.

Charleston gooit er de komende jaren nog eens een miljard dollar tegenaan om zowel de Leatherman Terminal als de bestaande Wando Welch Terminal uit te breiden, waarmee de containercapaciteit op termijn uitkomt op 2,4 miljoen teu, ongeveer een verdubbeling in vergelijking met de oude situatie.

Containerpionier

De naamgever van de oudere terminal van Charleston, W. Don Welch, was een havendirecteur en containerpionier die in 2009 op 78-jarige leeftijd overleed. Maar de man naar wie de nieuwe terminal is vernoemd, politicus Hugh K. Leatherman, kon anderhalve maand geleden levend en wel zijn ‘immense trots’ uitspreken over de opening van de ­Leatherman Terminal. Twee weken na de terminalopening mocht Leatherman op zijn verjaardag liefst 90 kaarsjes uitblazen, maar tijd voor zijn pen­sioen vinden de inwoners van South Carolina het nog altijd niet. Ze stemden hem afgelopen november weer de senaat van South Carolina in, met een ambtstermijn die, ijs en weder dienende, loopt tot november 2024.

De Hugh K. Leatherman Terminal zal, zo zei Leatherman bij de feestelijke opening, nog generaties lang de economie van de staat positief beïnvloeden en ‘goedbetaalde banen voor South Carolinians’ genereren. De Amerikaanse senator Tim Scott sprak van een ‘opwindende dag voor South Carolina en ons land’. Juist het coronajaar heeft aangetoond hoe belangrijk een sterke en soepel functionerende bevoorradingsketen is, en nu zal de Leatherman Terminal de staat én de VS aan economische groei en werkgelegenheid gaan helpen, aldus Scott.

Tussen alle loftuitingen aan de eerste nieuwe Amerikaanse containerterminal sinds ruim een decennium was ook een opvallende ode te horen van Barbara Melvin, coo van South Carolina Ports, die het aanleggen en exploiteren van een zeehaven vergeleek met ‘het orkestreren van een ingewikkeld ballet’.

De havenwerkersgemeenschap zag niet alleen water branden toen de haven bij de entree van de ‘Yorktown Express’ werd vergeleken met een balletpodium, maar irriteerde zich ook aan de bij de feestelijke gelegenheid uitgesproken beloften van goedbetaalde banen.

Havenwerkersvakbond

Het containerschip van Hapag-Lloyd werd namelijk gelost door arbeiders die helemaal geen lid zijn van de Amerikaanse havenwerkersvakbond International Longshoremen’s Association (ILA), en daarmee haalde de Duitse rederij zich de woede van een geduchte tegenstander op de hals. De ILA is geen katje om zonder handschoenen aan te pakken, het is een strijdvaardige bond die in zijn geschiedenis zelfs wel van banden met boeven is beschuldigd, zoals geromantiseerd in de filmklassieker ‘On the waterfront’ met Marlon Brando. Van oudsher moet de vakbond eigenlijk niets van zeecontainers hebben, zoals de ILA memoreert in de juridische aanklacht die ze heeft ingediend vanwege de gang van zaken rond de ‘Yorktown Express’. De bond wijst er in de aanklacht op dat voor havenwerk in Amerikaanse havens de ‘Containerization Agreement’ van kracht is. Dat is een afspraak uit de begintijd van de containerisatie waarin de vakbond en de Amerikaanse havenwerkers tegen heug en meug akkoord gingen om container- in plaats van stukgoedschepen te gaan behandelen om zo tenminste een deel van de werkgelegenheid en een bepaald salarisniveau te kunnen behouden.

De ILA stelt dat het in de twee jaar voorafgaand aan de opening van de Leatherman Terminal herhaaldelijk bij havenbeheerder South Carolina Ports heeft aangeklopt om de garantie te krijgen dat bij het werk op de nieuwe terminal de afspraken uit het Containeriza­tion Agreement zouden worden geëerbiedigd, maar de vakbond kreeg naar eigen zeggen geen enkele toezegging. In plaats daarvan hoorde de vakbond in de wandelgangen al dat op de terminal arbeiders ingezet zouden worden die geen bondslid zijn.

Geschonden

Omdat daarmee volgens ILA bestaande overeenkomsten worden geschonden, diende de vakbond de juridische aanklacht in tegen Hapag-Lloyd en tegen de Amerikaanse scheepvaartvereniging USMX (United States Maritime Alliance). Vervolgens liet de ILA ook rederij OOCL naar het beklaagdenbankje roepen. De schadevergoeding die de vakbond van de gedaagde partijen eist, liep daarmee inmiddels op tot 500 miljoen dollar.

CMA CGM koos eieren voor haar geld en besloot haar schip ‘CMA CGM Andromeda’ niet naar de nieuwe Leatherman Terminal te sturen, zoals aanvankelijk gepland, maar naar de oude vertrouwde Wando Welch Terminal. Afgelopen week en deze week wordt in havens aan de Amerikaanse oostkust met veel tromgeroffel de ‘CMA CGM Marco Polo’ onthaald, varend op een Azië-Amerika-dienst; met haar capaciteit van 16.000 teu het grootste containerschip in de geschiedenis van de Amerikaanse oostkusthavens. In de haven van New York en New Jersey werd afgelopen donderdag al met ontzag vastgesteld dat de ‘Marco Polo’ zowat even lang is als het Empire State Building hoog is. Verwacht wordt dat het schip aanstaande vrijdag ook de Charlestonners zal verbluffen. Maar die Charlestonners zullen andermaal op de kade van de Wando Welch Terminal staan.

De ‘Delaware Express’ van Hapag-Lloyd lag afgelopen weekend doodleuk wél aan de ­Leatherman Terminal. De rederij rekent kennelijk op een goede afloop omdat South Carolina Ports en de USMX op hun beurt klachten hebben ingediend tegen de vakbond vanwege vermeende ‘oneerlijke arbeidspraktijken’. De National Labor Relations Board, een Amerikaans overheidsorgaan dat toezicht houdt op een correcte toepassing van het arbeidsrecht, heeft de kwestie op verzoek van de havendirectie in onderzoek genomen. De havenwerkersvakbond liet afgelopen week weten de juridische strijd tegen Hapag-Lloyd, OOCL en de USMX even te pauzeren om de wettelijke haken en ogen te bekijken nu de toezichthouder zich in de strijd heeft gemengd.

U las zojuist één van de gratis premium artikelen

Onbeperkt lezen? Sluit nu een gratis proefabonnement af

Bekijk de aanbieding