De Deense rederij wilde er weinig ruchtbaarheid aan geven, maar een Noorse krant pikte het nieuws op. Maersk benadrukte vervolgens dat het ging om een eenmalige proef en dat grootschalig gebruik niet op de agenda staat in de komende jaren. Wel hopen de Denen te leren van de doortocht. Op lange termijn overweegt Maersk natuurlijk wel degelijk om regelmatig te varen via de Poolzee.

De rederij uit Kopenhagen is niet de enige die de noordelijke ontwikkelingen op de voet volgt. Sectorgenoot Cosco maakte eerder al gebruik van de route, al ging het niet om containerlading. Het scheepvaartverkeer via de noordelijke doortocht groeide sowieso langzaam maar zeker de afgelopen tijd. De verwachting is dat dit alleen maar verder stijgt. Dat zal het imago van de maritieme sector geen goed doen, terwijl de branche toch al niet te boek staat als voorloper op het gebied van duurzaamheid.

Schepen zijn grootverbruikers van fossiele brandstoffen. Volgens een recent onderzoek zouden de vijftien grootste vaartuigen meer schadelijke stoffen uitstoten dan alle auto’s ter wereld bij elkaar. Wellicht moeten we dat met een korrel zout nemen, maar dat de maritieme sector ernstig vervuilt staat buiten kijf.

Experts waarschuwen dat varen via de Poolzee nog grotere schade veroorzaakt dan via reguliere routes. Zo komen er koolstofdeeltjes terecht op het poolijs. Deze deeltjes houden warmte vast in plaats van het te weerkaatsen. Niet voor niets is er een verbod op het gebruik van zware stookolie in de Zuidpoolregio. Voor de Noordpool is een dergelijke maatregel nooit genomen. Daarnaast blijft eventueel gelekte olie langer in de regio aanwezig. De natuurlijke afbraak wordt vertraagd, doordat het water extreem koud is.

Daar kwamen de afgelopen tijd nog diverse berichten bij over de alarmerende situatie van het Noordpool-ijs. Zo was het ijsniveau in de Beringstraat, een belangrijk onderdeel van de Arctische route, lager dan ooit. Ter plekke was de gemiddelde temperatuur dertig graden hoger dan gebruikelijk.

Weliswaar vermindert de uitstoot van schadelijke stoffen door het gebruik van de kortere Poolroute. Maar rederijen zullen toch vooral blij zijn met de kosten- en tijdsbesparing die dat oplevert.

Dat het maritieme imago een deuk krijgt vanwege het ‘poolvaren’, is jammer. Zeker omdat wel degelijk ‘groene stappen’ zijn gezet. Zo zijn er maritieme milieuzones, waarvan het aantal binnenkort misschien wordt uitgebreid. Daarnaast is de zwavelcap in aantocht, die rederijen verplicht laagzwavelige brandstof te gebruiken of scrubbers te installeren. Ook Maersk zelf maakte deze week nog goede sier, door mee te helpen om de plasticsoep in de oceanen te verminderen. Maar vooral de internationale IMO-afspraken die eerder dit jaar zijn gemaakt, waren een grote stap. Dit zal echter allemaal in het niet vallen bij het beeld van een ijsbeer met olie aan zijn poten.